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這只海獅為何會跑到座頭鯨嘴里?

一名攝影師在蒙特里灣目擊了一只座頭鯨在覓食餌球(bait ball)時,意外逮到一只也在用餐的海獅。 HOTOGRAPH BY CHASE DEKKER

一名攝影師在蒙特里灣目擊了一只座頭鯨在覓食餌球(bait ball)時,意外逮到一只也在用餐的海獅。 HOTOGRAPH BY CHASE DEKKER

(神秘的地球uux.cn報道)據美國國家地理(撰文:SARAH KEARTES 編譯:曾柏諺):攝影師捕捉到了極其罕見的事件,一只海獅被座頭鯨張開的嘴給逮住了。

野生動物攝影師雀斯. 德克爾(Chase Dekker)在7月底一趟賞鯨之旅中,敬畏地凝視著一只浮上海面的座頭鯨,它大嘴一張吞沒了一只海獅。

那只座頭鯨長約15公尺,是賞鯨團看到的三只中最大的一只。 德克爾是賞鯨公司「圣殿巡航」(Sanctuary Cruises)的博物學家,他說那只座頭鯨張開了大嘴吃魚,并意外地「視那頭公海獅如無物般地將其舉起」。

德克爾說:「當我看到相片時,我知道這可能是我所拍過最珍貴的一個畫面之一。 不是最美、也不是最藝術,但可能此生再也看不到了。 」

每年這個時候是蒙特里灣的賞鯨旺季。 當夏季來臨,這些饑餓的巨獸在此駐足大啖鳀魚。 魚群也同樣吸引其他掠食者前來,形成一場壯觀的狂歡盛宴。

一般來說,掠食者們會彼此錯開,比如在座頭鯨準備用餐時,海獅通常都會游走。 座頭鯨進食的過程稱為「沖刺進食」(lunge-feeding),它們會朝獵物沖刺并大口吞下,接著透過富有彈性、形如梳子的鯨須將海水排出并過濾出魚。

輪流用餐

「你會開始注意到圍繞著餌球的一種模式,」提到餌球這團旋轉的巨大魚群時,德克爾解釋:「鯨魚會先潛入水中,而海獅通常是在不久后[進入餌球];當海獅從餌球中退出時,鯨魚通常會比它們晚十到30秒抵達餌球。 」

盡管海獅在旁徘徊時,確實偶爾會和鯨魚很接近,甚至近到能推到鯨魚,不過像這種程度的用餐事故很少見。 德克爾的目擊事件,引起了不列顛哥倫比亞省省海洋教育和研究學會(Marine Education and Research Society)中,研究座頭鯨進食行為的生物學家克里斯蒂. 麥克米蘭(Christie McMillan)的興趣。

「這張相片讓我們大吃一驚。 」麥克米蘭說,并指出大多數記錄到的類似例子都和海鳥有關。

「我們同事有一次看到一只非常幸運的崖海鴉(Uria aalge),從鯨魚張開的大嘴游出來。 那是在鯨魚浮上水面張了兩次嘴,好讓這只鳥離開之后。 」麥克米蘭補充。 研究團隊也曾看過鯨魚釋放那些不小心吞入嘴的海鷗──不論死活皆有。

其他更大型物種包括鵜鶘、港灣海豹到落單的潛水員,偶爾也會碰上這種近距離意外,但這種情形非常少見。

「我從來沒見過海獅發生這種事,」麥克米蘭說:「甚至聽都沒聽過。 」

雖然大家都在猜到底是什么緣故,導致了這起水下相撞,不過報導說海獅被「狼吞虎咽吞掉」就太聳動了──任何一方都沒有一點危險。

相安無事

別看座頭鯨的身形驚人,它們可是不折不扣的濾食者。 座頭鯨吞著磷蝦與浮游生物,以及像是沙丁魚、年幼鮭魚或鯡魚之類的小型魚。 而對于小型獵物的偏好,也代表著鯨魚的身體不適合吞咽較大型的動物;在休息時,座頭鯨的喉嚨約莫一個成人拳頭寬,就算食道可以稍微伸縮以容納較大量的食物,直徑最多也不過30到38公分大。

根據阿拉斯加冰河灣(Glacier Bay)與冰海峽角(Icy Strait)的鯨魚糞便分析,連鳥都很少讓自己掉進鯨魚的食道里,盡管偶爾還是會發生。 當這種狀況發生時,鳥會在幾乎未消化的情況下通過鯨魚的消化道,成為麥克米蘭口中的「鳥磚」(bird bricks)。

沖刺進食的鯨魚一旦抵達水面,通常會馬上緊閉嘴巴,好把魚困在口中。 不過在這個案例里,座頭鯨停留在水面,并開啟嘴巴長達十秒,專攻鯨魚的解剖學家喬伊. 萊丁堡(Joy Reidenberg)表示,就好像是它感到「海獅的古怪口感」一樣。

雖然賞鯨團沒能看到在鯨魚誤吞海獅后發生了什么事,不過海獅可能趁這空檔快速脫逃了。

「我不認為這會造成一只大型海獅任何困擾,」美國國家海洋及大氣總署加州洋流生態系計劃(California Current Ecosystem Program)的主持人羅伯特. 德隆(Robert Delong)說:「它們是非常強壯的動物。 對海獅來說,在鯨魚的嘴里溜達就好像去座游泳池」

專家同樣認為海獅不可能傷害到鯨魚。 座頭鯨的下巴極為強壯,以承受進食時海水翻攪的巨大力道;鯨魚用與嘴巴獨立的呼吸孔呼吸,這些呼吸孔被碎片堵塞的情形也很罕見。

至于鯨魚有如鬃毛般的鯨須,這些鯨須毛與鯨須版由于高含量的角蛋白,兼具彈性與韌性、不易斷裂。 就如同我們的指甲般,在它斷裂之前有好一段彎曲空間,即便在海獅181到272公斤的體重下也不例外。 不僅如此,鯨須還會隨著時間再度生長。

「那天沒有看到任何海獅受傷,所以我們認為它毫發無傷的脫逃了。 」德克爾說:「大約過了五分鐘后,鯨魚們全像什么事也沒發生過般覓食起來。 」

不過德克爾與其他目擊者,或許還要好一陣子才能不當一回事。 「我花上數千小時在看座頭鯨進食,但仍不敢相信我能見到這一幕,」德克爾說:「這真是一生絕無僅有的時刻啊。 」




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